Hiking Guatemala and its volcanoes

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Sunrise hiking to The Nose

Sunrise hiking to The Nose

El mejor camino es el que se va construyendo paso a paso. Los pies en contacto con la tierra, la vista puesta en el paisaje y la mente vagando libre. El volcán, la montaña perfecta.

Hiking Volcán Pacaya, last explosion happened on Jan 10th, 2014

Hiking Volcán Pacaya, last explosion happened on Jan 10th, 2014

Volcán San Pedro sobre el Lago de Atitlán

Volcán San Pedro sobre el Lago de Atitlán

Natural sauna, Pacaya volcano

Natural sauna, Pacaya volcano

Hiking view of volcán de Agua, up front, volcán Acastenango, and volcán de Fuego, on the left

Hiking view of volcán de Agua, up front, volcán Acastenango, and volcán de Fuego, on the left

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Casa Guatemala

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When I started thinking about my round the world trip I was sure I wanted to include some volunteer service opportunities. I thought this could be a good way to immerse myself in the daily life of the places I wanted to visit and to help some local communities along the way. Therefore, I looked for schools and/or orphanages because I am a teacher and I love kids. I did some research online and I told my friends about it. One day, a friend of mine sent me this link: http://www.casa-guatemala.org. That link changed my life.

As soon as I saw a picture of the place I knew this was the way I had to start my trip. Casa Guatemala is a boarding school/orphanage for 200 “at risk” kids who come from impoverished rural areas in the Guatemalan region of Rio Dulce. Some of the children have families and others can only count on Casa Guatemala to take care of them. I have been in this special place for over two weeks now and I have enjoyed every single minute of it. I didn’t hesitate to quit my job to come here and I have not regretted it.

As every other school in the world, Casa Guatemala has teachers. Seño Lili and Seño Yadira are the principal and vice-principal. 12 other teachers are in charge of the classes, from Kinder to 6th grade. They also have a instructor of “Quechi,” a Mayan language spoken at home by most of the kids. English and Library classes are taught by volunteers and that is how I became their English teacher.

At first, I was overwhelmed by the poor conditions of the classroom. Broken windows, warped blackboards, cracked floors, leaking ceilings, and no furniture. I found old rusty desks piled up in a chaotic small storage area. The kids helped me move them to our classroom. The chairs have sharp pointy nails, which could hurt any kid sitting on them, but these children seem not to care about this hazard. Instead, they peel off layers of wood from their desks and play with them or chew them while I try to teach them the song “head and shoulders, knees and toes.” Every other day a little girl comes to me and asks me: “Could you help me get a splinter out?” I take a needle and tweezers and grab her little hand. The best reward is her smile of relieve when the pain is gone and she says: “gracias.” I answer “de nada” to her and she moves on to play with her friends.

The teachers sleep in a house with no electricity, just as the volunteers do. The kids stay in two separate buildings: Top floor of Casa de Niñas is divided in 3 rooms with 3 bathrooms where the older girls (9 to 13 year olds) live. Only 2 rooms are being used at the moment, as we only have 27 girls. Lower floor has 2 more large dorm rooms and a game room downstairs. Only one bedroom with its bathroom is occupied by the 12 little girls (5-9 years old) who stay with us. Casa de Varones is by the river and it imagehas the most beautiful views, but it is also quite cold at night. The top floor is for little boys (30 kids) and the lower one is for older guys (18 boys).

At this moment the pipe system is broken, so small kids have to shower using buckets of water. Running water is a luxury here and we can only enjoy it for a few hours a day. No need to say the water is always cold. Some days, when it is sunny, a few solar panels give us enough energy to use electric light from 5 to 7am in the morning and from 5 to 8pm at night. Those days we can even show a movie in the computer room. It is very cute to see 30 kids around a small computer screen watching 102 Dalmatians and loving it! Small kids enjoy movie night on Thursdays, small girls on Fridays, big girls on Saturdays and big boys on Sundays. Because of the persistent rain, in 3 weeks all groups have been able to watch only one movie so far.

During the weekends all teachers but 2 go home. Many kids go stay with their families in their villages too. The volunteers are in charge of planning weekend activities such as going fishing, swimming in the river, playing soccer, theater, or helping them with homework.

Everyday they have to sweep and mop floors, wash their clothes, help making tortillas, or cleaning the comedor. And on Monday we start all over again.

La historia de Antonio Caba. Parte II

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Antonio Caba

Antonio Caba

“A veces me pregunto por qué nos dejaron vivos a mi padre y a mí. Porque estábamos ahí. En medio de todo. Y pudieron habernos matado igual que mataron a todos los demás. Yo tenía tan sólo 11 años. Ahora tengo 42”.

Él se queda callado y en el silencio de su mirada se reflejan las imágenes de la masacre que siempre le acompañarán.

“Mataron a 95 personas en mi comunidad”–continúa diciendo–” 95 civiles. Mujeres y niños. Fue un genocidio. Pero no pueden acabar con todo un pueblo, porque tenemos nuestra fé. Porque los pueblos son creados por Dios y por eso no pueden desaparecer.”

Antonio sigue hablando con calma. Su discurso es pausado, sin muestras de odio ni rencor. Sus palabras caen leves, como copos de nieve y, una tras otra, van cuajando y puedo ver la dolorosa honestidad del hombre que está sentado frente a mí. Un hombre con propósito: denunciar ante el mundo y la violencia perpetrada contra los suyos y buscar justicia.

–Hay que educar a los jóvenes porque deben conocer lo que pasó. Porque nosotros un día ya no estaremos y ellos deben saber. Para qué no se olviden.

Con este objetivo, Antonio colaboró en el documental, que cuenta los detalles de la Guerra Civil y la dictadura militar que alcanzó su momento más violento en los años 1982-83, bajo la presidencia de Ríos Montt. Y por eso viajó a España para entrevistarse con los magistrados de la Audiencia Nacional. Por eso está ahora en Ciudad de Guatemala para participar en un congreso de liderazgo. Y por eso trabaja en un libro que pretende publicar próximamente.

–¿Y no tiene miedo, Antonio? ¿Miedo a las represalias?

–Cuando uno es fiel a sí mismo y dice la verdad no hay que tener miedo.

–¿Cómo se dice “gracias” en su idioma?

–¿En Ixil?

–Sí

–Se dice “Ntyoxh teru’

–Ntyoxh teru’ Antonio. Gracias por compartir conmigo su historia.

La historia de Antonio Caba. Parte I

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¿Y usted, cómo se llama?

–Antonio

–¡Ah! Antonio. ¿Y es usted de aquí, de la Ciudad de Guatemala?

–No, no, yo soy del Quiché.

–¿Y dónde queda eso? ¿Al Norte? ¿Al Sur?

–Al Norte.

Más tarde, ya en el hostal, en un mapa de Guatemala extendido en la mesa del desayuno Antonio me señalaba su pueblito. Un lugar pequeño llamado Izol, entre montañas, próximo a la frontera con México. Desde allí había que tomar 3 autobuses para llegar a la Ciudad de Guatemala, en una ruta que tardaba aproximadamente 12 horas.

Al principio Antonio no era para mí más que un trabajador del hostal. Alguien que acompañaba a Rosa, la chiquilla que manejaba la furgoneta y que me vino a buscar al aeropuerto. El pelo encrespado de Antonio hacía juego con sus intensos ojos negros. Era de piel oscura, facciones finas y estatura media para ser guatemalteco (a mí me llegaba por los hombros). Tenía una educación intachable y hablaba español con elegancia.

Fue después, cuando Marco me dijo “¿quieres ver un documental?”, fue entonces cuando conocí la historia de Antonio. Porque todos tenemos una historia que aflora a la superficie solo con que rasquemos un poquito con la uña.

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–¿Quieres ver un documental? Era Marco, el dueño del hostal Quetzalroo, quien me hacía la pregunta.

–¿Qué tipo de documental?

–Se titula “Granito de arena”

Acto seguido se sentó frente a la computadora y se puso a teclear para mostrarme información sobre el tema. “Mira” dijo señalando la pantalla, “éste es mi amigo Antonio Caba, él sale en el documental”. En cuanto vi la foto reconocí esos inconfundibles ojos negros y, sorprendida, exclamé: “¡Antonio! Sí, ya le conozco”. Es el señor que me vino a buscar al aeropuerto. Entonces pensé que quizá Antonio no trabajaba en el hostal como yo había supuesto en un primer momento. ¿Quién era pues ese hombre y qué hacía allí?

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Risky business: Money, money, money

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photo-1

Although I am currently living in the US, my next trip is around the corner and I want to share with you some practical information. In January I am planning to travel around the world and I am concerned about the best ways to carry money and to have access to foreign currency, so this is what I’ve been doing in the last 3-4 weeks prior to my departure:

1. Cash: I asked my bank to save some new bills for me. Dollars are well accepted everywhere, so carrying some cash will help me along the way. For example, I will be visiting Argentina, where I know people I trust who will give me a better exchange rate (dollar blue) than the banks, but they will only accept brand new crispy bills.

2. Debit cards: They will become handy in order to get foreign currency directly from the ATMs. The biggest problem is they charge high fees. However, I found out that if you open an account with Schwab bank (www.schwab.com) they will send you a debit card with NO ATM fees!!!! They will even reimburse you for those fees other banks will charge you with. And it works anywhere in the world. You can open a Schwab account online and their customer service is fantastic.

3. Credit cards: I don’t like having different credit cards, but it is cautious to have more than one in case yours gets lost or stolen. I like how my actual credit card gives me not only frequent flyer miles, but also virtual encoded numbers for extra protection when I buy things online. However, it charges fees when I use it abroad. So, I was considering getting a Capital One card to avoid these fees, but I’ve heard horrifying stories about their customer service. Finally, I ended up getting the Saphire preferred card from my bank, with no foreign transaction fees and a good rewards system. On top of it, it gives me rental car theft and collision damage insurance and trip cancellation/interruption insurance, among other benefits. It is not the only one out there, but it is a product I feel comfortable with.

4. Foreign currency: I am only changing some petty cash for the first country I will be visiting: Guatemala. I just want to have a few quetzales to handle my arrival. The hostal I booked for my first night in Guatemala City gave me some good advice: “Do not exchange money at the airport because they charge a high commission. When you get to the hotel we can take you to a trustworthy bank so you can get a better rate.” Well, this is what I will do.

El dinero va y viene y su valor es siempre relativo. Las mejores experiencias de un viaje poco o nada tienen que ver con asuntos monetarios. Siempre me he preparado para lo peor, pensando que me iban a robar o a quitar algo. Sin embargo, viajando, nunca nadie me ha asaltado ni me ha hecho daño. Al contrario, he descubierto gente generosa que siempre me ha ayudado sin esperar nada a cambio. Por eso en esta nueva aventura sé que no tengo nada que perder, pero sí mucho que recibir.

Trotamundos // Globetrotter

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New adventure: Round the world trip. Flights booked, first arrangements done, unknown landscapes unfolding on the horizon…

Nueva aventura: Vuelta al mundo. Vuelos reservados, primeros pasos dados, paisajes desconocidos desdoblándose en el horizonte…

round the world

Nuevos suelos que pisar. Territorios áridos o verdes. Llanuras y montañas. Un camino, o no, campo a través. Poner tierra de por medio. Poner tierra. Tierra. Miedo. 

Cuando una ilusión se agota siempre queda el camino, largo, estrecho. ¿De dónde le venía esa pasión por viajar?, ¿esa inconformidad con estancarse?, ¿esa llamada a descubrir nuevos rostros, atardeceres diferentes y experiencias comunes? Salir a fuera para verse por dentro, desnuda, vulnerable.

Y el mundo se le hizo pequeño. Se le cansó la mirada, se le arrugaron los ojos, se le secó la vida. Pero se dejó mecer por las experiencias que fueron curtiendo su alma y renunció a dejar de llorar. Buscó momentos, encuentros, conexiones. Y pensó que quizás, un día, todo tendría sentido… o no, daba igual.